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孤岛化的机器人大国,应以半导体为核心重新思考战略

  日本此前一直是公认的机器人大国。2011年日本企业在工业机器人市场上的份额为50.2%,拥有压倒性的优势。此外,日本企业还积极致力于扩大机器人的应用,例如索尼的AIBO和本田的ASIMO等。

  但现在情况完全变了。美国iRobot的清洁机器人屋巴成为累计销量超过1000万台的畅销商品。软银的私人机器人Pepper的开发商也是法国公司Aldebaran Robotics。

  各国政府也纷纷加快了技术开发和产业培育的速度。美国政府针对人工智能和识别等机器人的基础研究,每年提供数千万美元的支援。在欧洲,欧盟委员会与约180家民营企业和研究机构于2014年共同成立了EU SPARC Project,预定实施总计28亿欧元规模的实用机器人开发项目。中国政府也提出了2020年使工业机器人的国内销售额提高至10倍(约3万亿人民币)的目标,在大力培养机器人产业。

  此次,日经技术在线以迎来新时代的机器人产业和半导体为主题,围绕在全球迅速掀起热潮的机器人产业培育的动向及其与半导体产业的关系,请相关人士对下面三个问题做出解答,并进行了汇总。

  问题1:机器人产业的发展是否会推动半导体市场的发展?

  问题2:机器人产业的发展会为哪些半导体厂商带来新商机?

  问题3:半导体厂商在培育面向机器人的半导体业务时,制定战略时可以参考哪些类似应用市场?

  出现危机的机器人大国

  总览行业动向的分析师和咨询师认为,目前日本的机器人产业存在很多问题。

  野村证券的和田木哲哉断言,在机器人产业,日本正面临着巨大的危机。日本人描绘的机器人通常都是人型。但其中最重要的人工智能,日本却很晚才开始发展。咨询公司Hattori Consulting International的服部毅表示,对于常被认为是日本擅长领域的工业机器人,由于能利用成熟的机电一体化技术制造,韩国和中国正在拼命追击。这让人联想到沉浸在过去的技术优势中骄傲自大的DRAM大国的末路。

  另外,理特管理顾问日本公司的三谷翔太分析称:机器人产业的成功离不开以生活和社会中存在的课题为基础的市场创造。能在最先发现课题的地方与其他企业合作推进实证和开发的环境会催生出竞争力。被称为课题发达国家的日本乍看上去处于有利的局面,但很多日本企业都抵触开放式创新,没能形成优势。

  半导体市场真会扩大吗?

  从机器人产业的成长迹象来看,在机器人用半导体方面,海外半导体厂商大力宣传了自家产品的优势。目前来看,机器人产业已经进入生态系统的构筑期。那么,机器人产业会为半导体产业带来哪些商机呢?

  瑞萨电子的清水洋治认为,会为半导体的所有种类、所有产品带来商机。他列举了具体的影响:越是需要复杂的动作,马达驱动和控制系统的半导体用量就越多,要求的性能也越高。另外,智能部分需要分别用来观察周边环境以及为实施准确控制进行判断的两种处理器。

  和田木认为:随着机器人性能的提高和价格的降低,市场范围将扩大。估计在不久的将来就会形成巨大的市场,与曾经的个人电脑一样,强力推动半导体市场的发展。

  大市场可能会分散成几个独立的市场

  那么,会形成与个人电脑用半导体和智能手机用半导体相同性质的市场吗?普遍看法是不会。

  某ICT相关企业的一位半导体元件用户说,半导体市场的成长离不开能够少品种大量生产的产品的需求扩大。不过,机器人用半导体却是多品种。三谷则指出,虽然总体来看是个大市场,但实际上确实几个分散的市场。IHS Technology的南川明介绍了原因:医疗、交通、建设、服务、农业等不同的应用行业要求机器人具备的功能各不相同,将分别进化。

  虽然总体来看是个大市场,但如果不采取任何对策就开发和销售半导体,将成为多品种少量生产的低效率业务。被认为是造成日本半导体厂商衰落的系统LSI业务就是前车之鉴。日本微细加工研究所的汤之上隆从这一点出发,认为有能力自己定义机器人,掌握所需的全部技术并进行合理的组合,能实现目的功能的半导体厂商会取得成功。

  庆应义塾大学的田口真男也表示,要想在面向机器人的半导体领域取得成功,必须站在提供机器人新价值的立场上。思路之一是提供神经元芯片与传感器网络组合这种机器人用芯片组。可以参考通过提供智能手机参考设计获得成功的联发科等的商务模式。

  目标领域是人工智能和IoT

  可能会分离成几个独立市场的机器人用半导体,难道没有能不区分机器人应用领域的通用产品吗?

  多数采访对象都指出,可以把人工智能相关技术作为通用技术利用。服部称,可自主行动的消费类服务机器人,最终应该会采用可实时执行并行分布式处理的非冯诺依曼架构超低功耗脑型计算芯片。

  另外,IHS Technology的大山聪指出,如果能通过连接IoT系统获得新功能和新服务,机器人可能会为生活和社会活动带来巨大影响。一位半导体元件用户表示,随着与IoT系统的关系加深,利用通用技术本身具有意义的网络技术将愈发重要。在这方面拥有优势的半导体厂商或将迎来巨大的商机。

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